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La irrupción de Lando Norris, la esperanza de un gigante dormido

El piloto británico de McLaren es el más joven de la actual temporada. En las primeras dos carreras ha demostrado sus condiciones y solo es superado por los dos Mercedes.

Norris tiene 20 años y está tercero en el Campeonato de Conductores 2020 tras dos fechas disputadas. Foto: McLaren.

Por Matías Bobadilla

Martes 14 de julio de 2020

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Última vuelta del Gran Premio de Austria, primero de la temporada 2020 de Fórmula 1. Lando Norris, piloto de McLaren de 20 años, necesita recortar a menos de cinco segundos la ventaja que tiene Lewis Hamilton, seis veces y actual campeón mundial, penalizado por los comisarios. Y lo hace con una espectacular vuelta rápida, transformándose en el tercer piloto más joven de la historia en subir a un podio.

Segundo gran premio de la temporada, Estiria (mismo circuito que el anterior). Última vuelta y Lando Norris acaba de sobrepasar el Renault de Daniel Ricciardo y ahora va por los dos Racing Point. Al igual que en el GP anterior, el inglés eleva su rendimiento en el final y aprovechando los problemas de sus rivales pasa a ambos y cruza la línea quinto cuando dos minutos atrás estaba octavo.

Norris, nacido en Bristol el 13 de noviembre de 1999, se ha convertido en la gran novedad de esta recién iniciada temporada de la máxima categoría del automovilismo. Si bien sus pergaminos en categorías juveniles eran importantes (campeón europeo de la Fórmula 3 y del Toyota Racing Series, ente otros), su debut en la temporada 2019 —siendo bueno— no había sido destacado, finalizando 11°, a 47 puntos de su compañero de equipo Carlos Sainz.

Pero en este 2020 el británico está aprovechando a tope las mejoras que ha tenido el MCL35 de la escudería de Woking, que parece estar dejando atrás los oscuros años en los que vieron como otros equipos sin su historia ni su prestigio terminaban adelante en los campeonatos de constructores.

"Pese a su juventud, ha mostrado mucha inteligencia para atacar las carreras. Normalmente a los pilotos jóvenes su inexperiencia les pasa la cuenta y toman malas decisiones", analiza Fernando Tapia, panelista de Pauta de Juego, de Radio PAUTA. "Ha sido atrevido cuando hay que serlo y ha sabido defenderse también. Muestra toda su calidad, pero también una sangre fría para tomar decisiones que es súper importante en la Fórmula 1".

El "Baby Button"

Aunque aún queda mucho campeonato, los fanáticos de la escudería están entusiasmados con Norris. Lo ven como el sucesor de Jenson Button, piloto campeón del mundo en 2009 con Brawn GP y que estuvo siete temporadas en McLaren (segundo en 2011), sufriendo en carne propia la decadencia del auto.

Su carisma, simpatía con los medios y los fanáticos y una personalidad poco problemática —algo que no es común en los pilotos de la F1— ha marcado un paralelo entre Norris y Button. De hecho, tienen una relación cercana pues el excampeón mundial sigue ligado a su antiguo equipo. En sus redes sociales, el veterano suele compartir y comentar las publicaciones de la joven figura tal como lo haría un fan.

Calificarlo como el heredero de Button tampoco es solo por elementos personales. El ingreso de Norris a la categoría fue reemplazando a Button (que ya se había retirado) como piloto de reserva del equipo en 2017. Y en Austria 2020, Norris se convirtió en el primer piloto de McLaren en anotar vuelta rápida y podio en el mismo circuito desde Button en Australia 2012.

El más joven

En los últimos años los equipos están buscando cada vez más reducir la edad de sus competidores. Diez de los 20 pilotos de la actual temporada no pasan los 25 años. De ellos, el más joven es Lando Norris.

El podio que consiguió en Austria lo convirtió en el tercer piloto más joven en hacerlo en toda la historia (20 años, 7 meses y 2 días), solo superado por el holandés Max Verstappen en el GP de España 2016 (18 años, 7 meses y 15 días) y el canadiense Lance Stroll en Azerbaiyán 2017 (18 años, 7 meses y 21 días).

"Aquí en la Fórmula 1 no se trata solo de batir récords, sino de intentar ganar carreras, ser primero e intentar hacerlo bien. Es un buen registro, estoy orgulloso de ello, pero me pone más feliz el hecho de estar en el podio que haber roto cualquier récord", dijo el piloto cuando le preguntaron por el hecho de ser el británico más joven en logra la marca.

Norris en su primer podio en el GP de Austria 2020. Foto: McLaren

Tirando el carro de McLaren

McLaren es considerada como una de las cuatro grandes escuderías de la historia de la F1 junto a Ferrari, Williams y Mercedes. Sin embargo, los últimos 10 años han sido de lo más complicado de su historia. La de 2012 fue la última temporada que tuvieron un equipo competitivo con Jenson Button y Lewis Hamilton luchando hasta la última carrera por el campeonato de pilotos y con McLaren finalizando tercero en el mundial de constructores.

El equipo de Woking tiene ocho títulos como escudería —tercero tras Williams (9) y Ferrari (16)—, siendo el último en 1998. Entre ese año y 2012 fueron ocho veces segundos y cinco veces tercero: 20 años a la sombra de Ferrari y luego a la de Red Bull. Y en las últimas siete temporadas McLaren ha estado más cerca de los últimos lugares que de volver a la pelea por el título.

Pero la escudería inglesa parece estar volviendo a recuperar el terreno perdido. En 2019 acabaron cuartos y en estas dos primeras carreras van segundos con 39 puntos, 12 más que Red Bull (27) aunque muy lejos del líder Mercedes (80). La expectativa para la temporada no es quedar en esa posición, pero sí terminar sobre equipos como Renault y Racing Point.

Para eso serán claves sus pilotos. Con un campeonato reducido por el coronavirus, los puntos de Norris en las primeras dos fechas cobran mayor relevancia y casi seguramente McLaren enfocará sus energías en el británico, puesto que su compañero Carlos Sainz (5° y 9° en las primeras carreras del año) dejará el equipo a final de temporada.

"Norris ha logrado dejar en segundo plano a Carlos Sainz, que tiene más experiencia y que hasta ahora no ha estado a su altura. Son solo dos fechas, es verdad, pero Sainz viene de ser confirmado el fichaje de Ferrari", agrega Fernando Tapia.

Para 2021: ¿número 1 o número 2?

En la F1 suele ocurrir que los equipos privilegien un piloto sobre otro según las posibilidades que tengan de ganar las carreras. Esto ha generado grandes polémicas por corredores que se sienten perjudicados por sus propios equipos (como Mark Webber con Sebastián Vettel en Red Bull), mientras otras escuderías deciden dejar a sus pilotos luchar casi sin intervenir (como Nico Rosberg con Hamilton en Mercedes), lo que es menos frustrante para ellos pero más riesgoso para el equipo por eventuales choques en pista.

Para el próximo año arribará Daniel Ricciardo en lugar de Sainz. El australiano es uno de los pilotos más experimentados y mejor reputados del momento, pero aún no ha podido conseguir un campeonato mundial. Primero estuvo a la sombra de Vettel en Red Bull, luego vivió años difíciles con la escudería austriaca y ahora se ve condenado por los límites de su Renault.

Con un McLaren renaciendo, un piloto estelar como Ricciardo y una joven promesa como Norris, lo lógico sería que la escudería optara por tener a "Dan" como primer conductor. Sin embargo, lo que está haciendo el deportista de 20 años en el inicio de la temporada podría hacer cambiar esos posibles planes. A esto, se suma que un británico triunfando en una escudería británica puede ser mirado con mejores ojos por el equipo de Woking.

Al menos de momento, el director del equipo, Andreas Seidl, descartó preferencias: "Mientras yo sea el jefe del equipo McLaren, nadie comenzará la temporada siendo el piloto número uno. Cuando tienes tanto camino por recorrer como nosotros, debes tener dos pilotos en igualdad de condiciones, tal y como lo hicimos durante todo el año pasado con Carlos Sainz y Lando Norris".

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