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Qué tal si viviéramos en un mundo con precios negativos del petróleo

Lo que parecería un imposible no es algo tan descabellado, dada la baja abrupta de los precios. Y hay precedentes en los mercados del gas y la electricidad.

Por Catherine Ngai

Jueves 19 de marzo de 2020

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¿Qué tan malo es demasiado malo para los mercados petroleros? A medida que los precios caen hacia los niveles más bajos desde el comienzo del siglo, los precios negativos han vuelto a entrar en el campo de las posibilidades.

Los futuros de petróleo de EE.UU. acaban de alcanzar un mínimo de 18 años en medio de una desatada guerra de precios del petróleo entre Arabia Saudita y Rusia, y eso hace que algunos operadores y analistas se pregunten si los precios físicos del crudo –al menos en algunas partes de Canadá y el parche de shale– en realidad podrían caer por debajo de cero. Es una hazaña rara, pero no imposible.

Ejemplo: a raíz de la última recesión importante hace cuatro años, un crudo agrio de Dakota del Norte tuvo brevemente un precio de menos 50 centavos por barril antes de ser revisado a solo US$ 1,50.

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La historia anticipa una larga batalla por el precio del petróleo

En los últimos siete lustros se han producido tres grandes guerras entre países productores: ninguna ha durado menos de un año. Y con bajas de al menos 50%.

Paul Sankey, de Mizuho, advirtió sobre precios negativos del crudo en una nota, señalando que la capacidad de contener barriles de petróleo de EE.UU. en tanques y cavernas podría alcanzar su máximo a mediados de año. Sin ningún lugar para almacenar, los barriles podrían respaldarse en toda la cadena de suministro, dijo.

No está claro exactamente cómo funcionaría un comercio de petróleo en un escenario de precios negativos. En los mercados de gas natural de EE.UU. –que han estado plagados de precios negativos debido a la escasez de espacio en los ductos– los productores realmente han pagado a otros para que se lleven su producto.

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El mundo también se dirige a una inundación inédita de petróleo

El desplome en la demanda de crudo sería la razón principal. Se suma la debilidad del precio generada por la decisión de Arabia Saudita de aumentar la oferta.

En los mercados de electricidad, especialmente en California, donde la energía cae por debajo de cero de manera regular debido al exceso de energía solar, los precios negativos se han convertido en una señal en tiempo real para que los generadores reduzcan el ritmo en las plantas.

"Todo es posible en los productos básicos", asegura Francisco Blanch, jefe de investigación global de productos básicos y derivados de Bank of America. "Sabemos que cero no es una banda inferior, lo aprendimos con el gas".

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