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Prohibición de Uber en Londres genera cuestionamientos a su modelo

Errores de la aplicación permitieron suplantaciones de identidad por parte de sus choferes.

Bloomberg

Por Amy Thomson y Nate Lanxon

Domingo 1 de diciembre de 2019

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Uber Technologies Inc. y sus rivales alteraron el transporte mundial y aprovecharon la falta de regulación para impulsar un crecimiento exponencial. Ahora, los reguladores han abierto los ojos. La autoridad de transporte de Londres prohibió Uber por segunda vez el lunes, citando preocupaciones sobre la seguridad del cliente después de que las vulnerabilidades en la aplicación permitieran a conductores falsificar sus identidades en miles de viajes.

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A Uber le quedan días en Londres si es que no recibe una nueva licencia

Si es que no recibe el permiso, la plataforma para el transporte de pasajeros podría enfrentarse a la expulsión del mercado europeo más importante para ellos.

La decisión muestra que el escrutinio regulatorio de la seguridad de los pasajeros se está intensificando, agregando un nuevo frente en una represión global que se había centrado en los derechos de los conductores. Uber no solo está provocando ira en Europa. Enfrenta problemas relacionados con agresión sexual y un incidente fatal en la carretera que involucra a un automóvil autónomo en EE.UU. El rival Lyft está bajo presión en San Francisco en casos de agresión sexual y Didi está bajo fuego por parte de reguladores en China por su historial de seguridad.

Malas noticias

La creciente presión golpea el núcleo del modelo de negocio de las compañías de transporte, que a menudo operan con pérdidas dado que ofrecen un costo más barato que el servicio de taxi tradicional para ganar usuarios y expandirse agresivamente en nuevos mercados. Eso los hace particularmente vulnerables al aumento de los costos asociados con las nuevas regulaciones. Los inversionistas se están asustando.

Las acciones de Uber han caído 34% desde que comenzaron a cotizar en mayo. El rival Lyft también ha caído 32% desde su oferta pública inicial de marzo.

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CEO de Uber reconoce difícil inicio bursátil tras OPI

El director ejecutivo de la empresa escribió un mail a sus empleados donde les recordó que Facebook y Amazon tampoco tuvieron un buen debut en la bolsa.

"Las malas noticias desde su salida a bolsa continúan para Uber", escribieron Ygal Arounian y Daniel Ives, analistas de Wedbush Securities en Nueva York.

Representantes de Uber y Lyft no respondieron de inmediato a solicitudes de comentarios.

Se acumulan los casos

Para Uber, la pérdida de su licencia en Londres pone en riesgo a uno de sus mayores mercados fuera de EE.UU. El regulador descubrió que usuarios sin licencia fingen ser conductores de Uber y falsificaron su identidad en al menos 14.000 trayectos.

Si bien Uber dijo que había detectado la vulnerabilidad en su sistema y la había arreglado, el regulador no estaba convencido. Suspendieron la licencia de uno de los conductores implicados después de que lo sorprendieron vendiendo imágenes indecentes de niños, dijo un portavoz del organismo del sistema de transporte de Londres.

La seguridad de los pasajeros ha sido durante mucho tiempo un tema polémico para las nuevas empresas de transporte.

El gigante chino Didi Chuxing fue objeto de escrutinio en mayo de 2018, cuando los medios estatales informaron que un conductor había usado la cuenta de su padre para recoger y matar a una mujer en la ciudad de Zhengzhou, en el centro de China. En 2014, un conductor de Uber en India llevó a una mujer a un área aislada y la violó, según un tribunal de Delhi.

Una mujer en EE.UU. dijo que fue violada el año pasado después de subirse a un automóvil con una calcomanía de Uber y fue conducida a un lugar aislado y atacada. Uber rechazó su demanda, pero el juez sugirió en su sentencia este mes que la compañía se está exponiendo a problemas si permite que sus calcomanías figuren en vehículos pertenecientes a conductores peligrosos.

Sin garantía

En octubre, el presidente del Comité de Infraestructura y Transporte de la Cámara de Representantes de EE.UU. advirtió a compañías de transporte por realizar verificaciones de antecedentes "lamentablemente inadecuadas" sobre los conductores.

"Uber necesita mejorar las verificaciones de antecedentes de los conductores e incluso de la aplicación en sí", dijo Aitor Ortiz, analista de Bloomberg Intelligence, aludiendo a sus más recientes conflictos en Londres. "(Pero) esto no garantizará a Uber una nueva licencia, y amenaza con reducir los márgenes en una ciudad donde la creciente competencia de compañías como Ola, ViaVan y Bolt aumenta la presión sobre las tarifas de los trayectos".

Jeremy Corbyn, líder del Partido Laborista del Reino Unido, dejó en claro lo que le espera a estas compañías si su partido gana la votación el próximo mes.

"Uber debe cumplir con las reglas", tuiteó el lunes. "Un gobierno laborista no tolerará a compañías que explotan a sus trabajadores, no pagan su parte justa de los impuestos y no tienen en cuenta la seguridad de los pasajeros".

Controversia

Uber, que tiene la reputación de intimidar para llegar a nuevos mercados e inspirar protestas a veces violentas, no es ajeno a la controversia. Queda por ver cómo reaccionará ante la nueva ola de escrutinio.

Dara Khosrowshahi, director ejecutivo que viajó a Londres para hacer las paces cuando Uber fue originalmente prohibido en 2017, no tiene tales planes esta vez. En un tuit, calificó la decisión de "simplemente incorrecta".

Analistas, incluidos los de New Street y Loop Capital, siguen optimistas y creen que Uber continuará operando en Londres. El proceso de apelación significa que tal vez la compañía no tenga que dejar de operar en Londres por años, si es que en realidad alguna vez sucede.

"A largo plazo, estimamos que Uber continuará operando en Londres, aunque no podemos descartar la posibilidad de períodos de incertidumbre a medida que se presentan estos desafíos regulatorios", dijo Jeffrey Kauffman, analista de Loop.

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